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Materiales sostenibles para la construcción: guía completa

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31/01/2024

El respeto al medioambiente, la sostenibilidad y la responsabilidad social son algunos términos que cada vez están más integrados en el vocabulario oficial de las administraciones públicas a todos los niveles en esta primera parte del siglo XXI. El sector de la construcción no es ajeno a esta tendencia, que ya aboga por la utilización de materiales sostenibles que ayuden a desarrollar una alta eficiencia energética e incluso edificios de consumo casi nulo.

¿Qué son los materiales de construcción sostenibles?

Los materiales de construcción sostenibles son aquellos que se producen, utilizan y desechan de manera que minimizan el impacto negativo en el medio ambiente y promueven prácticas sociales y económicas responsables. Estos materiales se eligen con el objetivo de reducir la huella ecológica de los edificios y las infraestructuras, considerando factores ambientales, sociales y económicos a lo largo de su ciclo de vida.

Características principales de los materiales de construcción sostenibles:

  • Renovables: los materiales renovables son aquellos que provienen de recursos naturales que pueden regenerarse a una tasa igual o mayor que la tasa a la que se consumen. Ejemplos incluyen la madera de bosques gestionados de manera sostenible y algunos bioplásticos.
  • Reciclados: los materiales reciclados son aquellos que se obtienen a partir de la reutilización de productos o materiales existentes. Al incorporar materiales reciclados en la construcción, se reduce la cantidad de residuos y se fomenta la economía circular.
  • Eficiencia energética: los materiales que contribuyen a la eficiencia energética del edificio, como aislantes térmicos de alto rendimiento, ventanas de bajo coeficiente de transmisión térmica y sistemas de energía renovable, son considerados sostenibles al ayudar a reducir el consumo energético durante la vida útil del edificio.
  • Bajas emisiones de carbono: materiales que generan bajas emisiones de gases de efecto invernadero durante su producción y transporte son preferibles. Esto contribuye a la mitigación del cambio climático.
  • Durabilidad y longevidad: los materiales que tienen una vida útil prolongada y requieren menos mantenimiento son sostenibles, ya que reducen la necesidad de reemplazo frecuente y, por ende, la generación de residuos.
  • Bajo impacto ambiental: se busca minimizar el impacto negativo en el entorno, considerando aspectos como la extracción de materias primas, el procesamiento, el transporte y la disposición final.
  • Salud humana: los materiales sostenibles también se preocupan por la salud humana, evitando el uso de sustancias tóxicas o perjudiciales para la salud en su fabricación.

¿Cuáles son los materiales sostenibles más económicos?

La elección de materiales sostenibles en la construcción no solo contribuye a la preservación del medio ambiente, sino que también puede ser económicamente ventajosa. Algunos materiales sostenibles destacan por ser asequibles y características respetuosas con el entorno son:

  • Madera reciclada: la madera reciclada no solo aporta estética, sino que también salva árboles y reduce residuos. Ligera pero fuerte, promueve la sostenibilidad al disminuir la necesidad de cosechar nuevos árboles, contribuyendo así a la biodiversidad.
  • Bambú: con un rápido crecimiento y capacidad de renovación, el bambú es una alternativa económica y sostenible. Su versatilidad en aplicaciones constructivas lo hace atractivo para proyectos diversos.
  • Hormigón prefabricado: fabricado fuera del sitio, reduce emisiones de CO2 y asegura medidas exactas, minimizando desperdicio. Algunas variantes reabsorben hasta el 25% de su huella de carbono, haciendo del hormigón prefabricado una alternativa ecoamigable al material convencional.
  • Piedra local: extraer piedra local de canteras cercanas puede resultar más económico en términos de transporte y extracción. Además, la piedra es duradera y resistente, prolongando la vida útil de las estructuras.
  • Aislantes naturales: materiales como la lana de oveja, el corcho y el cáñamo ofrecen opciones térmicas sostenibles y a menudo son competitivos en términos de costos.
  • Materiales reciclados: incorporar materiales reciclados, como acero o plásticos reciclados, no solo es amigable con el presupuesto, sino que también reduce la demanda de recursos vírgenes y contribuye a cerrar el ciclo de vida de los materiales.

Beneficios de usar materiales sostenibles en construcción 

El empleo de materiales sostenibles en la construcción conlleva una serie de beneficios en distintos aspectos, siendo uno de los más destacados el impacto ambiental positivo. La reducción de la huella de carbono es evidente al optar por materiales renovables y reciclados, contribuyendo a mitigar el cambio climático. Además, esta elección promueve la conservación de recursos naturales al disminuir la extracción de materias primas y fomenta prácticas más sostenibles de gestión de residuos, reduciendo la carga en vertederos.

Desde una perspectiva económica, el uso de materiales sostenibles puede resultar en eficiencia energética, lo que, a su vez, implica menores costes a largo plazo. La durabilidad y resistencia de estos materiales también significan un menor gasto en mantenimiento a lo largo de la vida útil de la construcción.

En el ámbito social, la utilización de materiales sostenibles puede influir positivamente en la salud y el bienestar de los ocupantes de los edificios, al promover una mejor calidad del aire interior y entornos más saludables. Asimismo, la preferencia por materiales locales y sostenibles puede impulsar el desarrollo económico en las comunidades, fortaleciendo los lazos entre proyectos de construcción y la población. Además, este enfoque contribuye a elevar la conciencia ambiental y fomenta la educación sobre prácticas constructivas responsables.

En conjunto, estos beneficios ambientales, económicos y sociales subrayan la importancia de la elección consciente de materiales en la construcción sostenible.

Materiales sostenibles 

Son materiales sostenibles aquellos que impulsan la construcción sostenible, la construcción consciente y la economía circular, cuya producción elimina procesos contaminantes, reduce la huella ambiental y su obtención es respetuosa con el medioambiente que le rodea. O lo que es lo mismo, aquellos que cumplen la tan manida regla de las tres Rs: re-utilización, reciclaje y reducción. A continuación, algunos de los materiales sostenibles más comunes para la construcción.

Madera

La madera es un material altamente sostenible y versátil para la construcción, ofreciendo numerosas ventajas medioambientales y funcionales. Es renovable, reutilizable y biodegradable, con ejemplos exitosos de su uso en edificaciones con alto ahorro energético, cumpliendo con estándares de construcción pasiva. Actúa como aislante térmico, acústico y eléctrico, y puede combinarse con otros materiales para mejorar su eficiencia.

En términos ambientales, la madera tiene un bajo impacto de emisiones de CO2 y absorbe carbono a lo largo de su vida útil. Su producción es menos costosa que otros materiales debido a su facilidad de transporte y procesamiento, y su uso en construcción promueve la gestión responsable de los bosques a través de certificaciones como PEFC y FSC.

Existen diversos tipos de madera para construcción, como duras, blandas, tropicales e industriales. Destaca el OSB (Oriented Strand Board), un tablero de virutas orientadas que ofrece rendimiento, resistencia y adaptabilidad a un precio asequible, siendo cada vez más popular en Estados Unidos y Europa.

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Materiales sostenible: cabaña construida con caña de bambú.

Bambú

El bambú es una opción vegetal, natural, renovable y biodegradable que se presenta como una alternativa a la madera en la construcción. Destaca por su rápido crecimiento y su menor huella ecológica debido a una mayor absorción de dióxido de carbono. Conocido como el «acero vegetal», el bambú es ligero, resistente, flexible y duro, lo que lo hace versátil para estructuras, revestimientos e interiorismo.

Además, posee buenas capacidades aislantes térmicas y acústicas, adecuado para climas cálidos y húmedos, facilitando la ventilación natural. Es rentable a corto plazo y tiene una vida útil prolongada, aunque los costos de importación pueden influir en su rentabilidad. Aunque es manejable, su uso requiere de mano de obra cualificada.

Corcho

El corcho, extraído de la corteza del alcornoque, es un material altamente sostenible, 100% natural, renovable y biodegradable, ya que no requiere talar el árbol para su obtención. Es utilizado en construcción tanto en interiores como exteriores, para suelos, paredes y techos, destacando por su excelente aislamiento acústico y térmico, así como por su durabilidad, impermeabilidad, transpirabilidad, elasticidad, adherencia, resistencia y capacidad ignífuga, eliminando puentes térmicos.

Aunque su rendimiento es excelente, su producción y elaboración pueden representar desafíos. El alcornoque, nativo de países mediterráneos como Portugal y España, requiere ejemplares maduros de más de treinta años para su recolección, y una vez pelada la corteza, se necesitan alrededor de diez años para que vuelva a estar lista para el proceso.

Linóleo

El linóleo es un material altamente apreciado por su valor ecológico y bajo impacto ambiental. Inventado por el fabricante británico Frederick Walton en el siglo XIX, consiste en una mezcla de aceite de lino, corcho, resina o polvo de madera y pigmentos naturales, siendo totalmente natural y biodegradable. Su fabricación a partir de materiales renovables no genera emisiones tóxicas, es antibacteriano y difícilmente inflamable, principalmente utilizado en revestimientos de suelos.

Además de ser ecoamigable, el linóleo destaca por su resistencia, durabilidad y fácil limpieza sin necesidad de productos químicos agresivos. Es versátil en diseño y adecuado para diversos entornos como hospitales, escuelas y viviendas, con instalación sencilla y reducción de contaminación acústica. Los linóleos de alta calidad, conocidos como ‘inlaid’, ofrecen una durabilidad y resistencia aún mayores.

Lana de oveja

La lana de oveja es una opción destacada en aislamiento natural, con un uso arraigado a lo largo de los siglos. Es un material ecológico, obtenido localmente a través del esquileo anual de ovejas, lo que la hace accesible y económica. Su tratamiento insecticida requiere menos energía y emite menos gases de efecto invernadero que otros materiales como el poliuretano, siendo reciclable al final de su vida útil.

Además de su excelente aislamiento térmico y baja conductividad, que permite el ahorro energético, la lana de oveja ofrece un buen aislamiento acústico. Es ligera, transpirable y tiene una alta capacidad de absorción de humedad, lo que la hace higroscópica y contribuye a crear ambientes más saludables al prevenir la condensación.

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Materiales sostenibles: la lana de oveja es un excelente aislante.

Barro cocido

El uso de barro cocido en la construcción tiene una larga historia, datando de varios siglos antes de nuestra era, siendo utilizado en muros, fachadas y tejas. Su fabricación es artesanal, cociendo la arcilla a temperaturas inferiores a 950 ºC y luego dándole forma, como baldosas, ladrillos o tejas. Conserva las características naturales de la tierra, como un excelente aislamiento, buena inercia térmica, baja radioactividad y capacidad para absorber humedad.

Totalmente reciclable y resistente al paso del tiempo, el barro cocido requiere poco mantenimiento más allá de la limpieza con agua y jabón neutro. Es fresco en verano y cálido en invierno, con un bajo costo energético en su extracción de arcillas, realizada en canteras bajo estrictos controles ambientales y de seguridad. Una vez agotadas, las canteras se regeneran para diversos usos, principalmente agrícolas.

Pinturas naturales

Las pinturas y barnices ecológicos están ganando popularidad debido a su menor impacto ambiental y beneficios para la salud en comparación con las pinturas tradicionales que contienen sustancias sintéticas y compuestos orgánicos volátiles (COV). Las pinturas ecológicas son más transpirables, no contienen disolventes químicos tóxicos ni metales pesados, y tienen un menor grado de carcinogenicidad.

Existen dos tipos principales de pinturas naturales: las minerales y las vegetales. Las pinturas minerales, como las de base de silicatos, cal y arcilla, ofrecen propiedades específicas como resistencia, durabilidad, impermeabilidad y transpirabilidad. Las pinturas vegetales, derivadas de resinas, aceites, ceras y almidones, son transpirables y resistentes al lavado.

Aunque las pinturas ecológicas son más caras y requieren de profesionales expertos para su aplicación, ofrecen numerosas ventajas. Son biodegradables, sostenibles, absorben la humedad, son aptas para personas sensibles o alérgicas a productos químicos, antiestáticas, contribuyen al aislamiento térmico y mantienen los colores vivos durante más tiempo.

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Materiales sostenibles: las pinturas naturales además de ser totalmente sostenibles son mucho menos agresivas con nuestra salud.

Celulosa

La celulosa, obtenida principalmente a partir de papel reciclado como periódicos, se ha convertido en un material sostenible y económico ampliamente utilizado en la construcción. Mezclada con ácido bórico, adquiere propiedades fungicidas, insecticidas e ignífugas, sin inflamarse ni liberar gases tóxicos en caso de incendio.

Su proceso de fabricación requiere poca energía, es reciclable y su aplicación es rápida y segura, sin contaminación ni emisión de sustancias tóxicas. Actúa como aislante térmico eficaz, protegiendo del frío y regulando la temperatura ambiental, así como aislante acústico debido a su baja densidad. Su alta capacidad higroscópica lo hace útil para regular la humedad en los ambientes.

Piedra natural

La piedra es un material sostenible utilizado desde tiempos antiguos, que destaca por su durabilidad, resistencia y versatilidad. Aunque ha perdido protagonismo frente al cemento y el acero, su impacto ambiental es mínimo, requiere poco consumo de energía en su producción y mantenimiento, y es altamente reutilizable.

Ofrece beneficios en eficiencia energética gracias a su inercia térmica, actuando como aislante y reduciendo el consumo de calefacción y refrigeración. Es también un excelente aislante acústico, ignífugo e inocuo.

En términos estéticos y de diseño, la piedra natural es apreciada por su diversidad cromática y textural, así como por su singularidad, haciendo de cada ejemplar un elemento único. Se utiliza comúnmente en revestimientos de edificios, pero también en suelos, paredes interiores y fachadas.

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Las piedras naturales han estado presentes en la construcción desde hace muchos siglos.

Residuos del arroz: las nuevas tendencias

El arroz ofrece una variedad de materiales sostenibles derivados de su cáscara, salvado y paja, que destacan por su impermeabilidad, resistencia y excelentes propiedades como aislantes térmicos y acústicos. Estos residuos orgánicos, abundantes en zonas de cultivo de arroz, son utilizados en la construcción para crear morteros, hormigones, pinturas y paneles de aislamiento, reduciendo la huella de carbono y promoviendo la reutilización de desechos agrícolas.

La investigación en estas áreas, como el desarrollo de hormigón con paja de arroz, impulsada por instituciones como el Instituto Tecnológico Metalmecánico, Mueble, Madera, Embalaje y Afines (AIDIMME), respaldada por la Dirección General de Innovación y con la colaboración de empresas del sector, ha resultado en materiales prefabricados sostenibles con altas prestaciones.

La utilización de materiales como la cáscara de arroz y la posidonia, una planta acuática endémica del Mediterráneo, en soluciones de construcción contribuye a la sostenibilidad, la reducción de residuos, el reciclado, la durabilidad y el comportamiento acústico y térmico, destacando su presencia natural en la comunidad y su bajo impacto ambiental.

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Los residuos del arroz como la cáscara, el salvado o la paja de la planta son aprovechables para diferentes soluciones sostenibles.

¿Cómo identificar si un material es sostenible?

Las certificaciones energéticas son una clara identificación de que un material es sostenible. LEED, BREEAM y VERDE son las más conocidas en nuestro país aunque existen más. Entre sus diferencias podemos destacar que mientras que los certificados BREEAM (Building Research Establishment Environmental Assessment Methodology) y LEED (Leadership in Energy and Environmental Design) son internacionales, VERDE (Valoración de Eficiencia de Referencia De Edificios) es un certificado nacional y reconocido a nivel europeo.

¿Qué materiales de construcción son más amigables con el medio ambiente?

Los materiales de construcción más amigables con el medio ambiente suelen poseer certificaciones energéticas reconocidas que garantizan su sostenibilidad. Entre estos materiales destacan la madera certificada por organizaciones como el FSC o el PEFC, el bambú de rápido crecimiento, los aislamientos naturales como la celulosa o la lana de oveja, y las pinturas y revestimientos ecológicos con bajos niveles de COV.

Estos materiales no solo son renovables y reciclables, sino que también ofrecen un rendimiento energético superior y contribuyen a la eficiencia ambiental de los edificios.

Casos de éxito de construcciones sostenibles

Existen numerosos casos de éxito de construcciones sostenibles en todo el mundo que han demostrado el potencial de adoptar prácticas y materiales más amigables con el medio ambiente. Algunos ejemplos destacados incluyen:

  • One Central Park, Sídney, Australia: este desarrollo residencial cuenta con un diseño innovador que incorpora paneles solares, sistemas de recolección de agua de lluvia, jardines verticales y una fachada cubierta de plantas. Ha recibido reconocimiento internacional por su enfoque en la sostenibilidad y la integración con el entorno natural.
  • The Edge, Ámsterdam, Países Bajos: considerado uno de los edificios más sostenibles del mundo, The Edge utiliza tecnologías avanzadas para maximizar la eficiencia energética y reducir el consumo de recursos. Cuenta con paneles solares en el techo, sensores de luz y movimiento para regular el uso de energía, y sistemas de recolección de agua de lluvia.
the edge amsterdam
  • Masdar City, Abu Dabi, Emiratos Árabes Unidos: esta ciudad planificada está diseñada para ser totalmente autosuficiente en energía y producir cero emisiones de carbono. Incorpora tecnologías de energía renovable, como paneles solares y turbinas eólicas, así como sistemas de transporte público eficientes y edificios con altos estándares de eficiencia energética.
  • Bosco Verticale, Milán, Italia: estas torres residenciales están cubiertas de árboles y plantas, lo que ayuda a purificar el aire, proporcionar sombra y mejorar la biodiversidad urbana. Bosco Verticale ha sido reconocido por su diseño innovador y su contribución a la sostenibilidad urbana.
  • The Crystal, Londres, Reino Unido: este centro de exhibiciones y conferencias es uno de los edificios más sostenibles del mundo, con características como paneles solares en el techo, sistemas de recuperación de agua y tecnologías inteligentes para minimizar el consumo de energía.
crystal londres

En España, también hay varios casos destacados de construcciones sostenibles que han demostrado un compromiso significativo con la eficiencia energética, el uso de materiales renovables y la reducción del impacto ambiental. Algunos ejemplos son:

  • Torre Iberdrola, Bilbao: esta torre de oficinas, inaugurada en 2011, es un referente en sostenibilidad en España. Cuenta con certificación LEED Oro y destaca por su diseño bioclimático, eficiencia energética, uso de materiales sostenibles y sistemas de gestión de recursos como el agua y la energía.
torre iberdrola bilbao
  • Edificio Media-TIC, Barcelona: ubicado en el distrito tecnológico 22@ de Barcelona, este edificio es un ejemplo de arquitectura sostenible e innovadora. Diseñado por el arquitecto Enric Ruiz-Geli, utiliza materiales reciclados, paneles solares, sistemas de ventilación natural y tecnologías inteligentes para minimizar su impacto ambiental.
  • Edificio Zero-E, Madrid: este edificio residencial, diseñado por el estudio de arquitectura NOEM, es conocido por su diseño modular, eficiencia energética y uso de energías renovables. Está construido con madera certificada y cuenta con sistemas de energía solar y geotérmica para reducir su huella de carbono.

¿Vale la pena construir con materiales sostenibles?

Sí, definitivamente vale la pena construir con materiales sostenibles por varias razones:

  • Impacto ambiental reducido: los materiales sostenibles tienen un menor impacto ambiental en comparación con los materiales convencionales. Utilizar recursos renovables, reciclados o de bajo impacto ayuda a conservar los recursos naturales y a reducir la contaminación.
  • Eficiencia energética: los materiales sostenibles suelen ser más eficientes desde el punto de vista energético. Esto puede conducir a una reducción significativa en los costos de energía a lo largo de la vida útil del edificio, así como a una menor dependencia de fuentes de energía no renovables.
  • Calidad del aire interior: los materiales sostenibles tienden a tener menos emisiones de compuestos orgánicos volátiles (COV) y otras sustancias tóxicas, lo que contribuye a una mejor calidad del aire interior y a un entorno más saludable para los ocupantes del edificio.
  • Durabilidad y mantenimiento: muchos materiales sostenibles son duraderos y requieren poco mantenimiento en comparación con los materiales convencionales. Esto puede resultar en ahorros a largo plazo en costos de reparación y reemplazo.
  • Valor añadido y mercado creciente: los edificios construidos con materiales sostenibles suelen tener un mayor valor de mercado y pueden ser más atractivos para los compradores conscientes del medio ambiente. Además, el mercado de la construcción sostenible está en crecimiento, lo que brinda oportunidades para empresas y profesionales del sector.
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